América del Sur aún puede salvar su bloque comercial

El acuerdo comercial entre Mercosur y la Unión Europea está de vuelta congelación profunda, su ratificación se ha visto obstaculizada por el impulso del presidente francés Emmanuel Macron para una mayor aplicación de las normas ambientales en Brasil y las reservas de último minuto planteadas por el presidente saliente de Argentina, Alberto Fernández, sobre su impacto en la industria local. Este revés pone en juego algo más que un aumento de la carne de res y verduras sudamericanas libres de impuestos en los supermercados europeos y de automóviles y ropa europeos más asequibles en las calles de Sao Paulo y Buenos Aires. Un fracaso podría poner fin a la propia unión aduanera sudamericana de 32 años, dejando de lado a la región a medida que el mundo se divide en bloques comerciales regionales.

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Mercosur comenzó en 1991, cuando una serie de acuerdos nucleares y diplomáticos entre naciones sudamericanas alguna vez distanciadas se convirtieron en un acuerdo comercial. Brasil, Argentina, Uruguay y Paraguay formaron una unión aduanera con aspiraciones de un mercado común similar al que entonces surgía en paralelo al otro lado del Atlántico en Maastricht, Holanda.

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A finales de la década de 1990, el comercio entre los miembros se había quintuplicado, consistiendo cada vez más en productos manufacturados y respaldado por incipientes cadenas de suministro transfronterizas que se desarrollaban para automóviles, productos químicos y alimentos.

China es ahora el mayor cliente individual del Mercosur

Fue entonces cuando Mercosur decidió iniciar negociaciones con Europa, tratando de unir los bloques económicos que ahora abarcan a casi 800 millones de personas y 20 por ciento del PIB mundial. Firmado finalmente en 2019, el pacto ha estado estancado en un impasse de ratificación desde entonces debido a las preocupaciones sobre la deforestación en Europa y el disgusto soberano de Brasil por los planes extraterritoriales de sanciones ambientales. El regreso de Luiz Inácio Lula da Silva como presidente de Brasil, con sus credenciales verdes y su poder de estrella en el escenario global, no fue suficiente para superar a los detractores en la cumbre del Mercosur de la semana pasada.

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Durante casi dos décadas de negociaciones con la Unión Europea, el propio impulso de regionalización del Mercosur se desvaneció. La devaluación de la moneda de Brasil en 1999 y la crisis financiera de Argentina en 2001 provocaron reacciones proteccionistas e innumerables excepciones a las reglas básicas del acuerdo para las dos economías más grandes.

El Mercosur está inflado

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El ascenso de China y la codicia por los recursos han socavado aún más los lazos comerciales de América del Sur: la nación asiática se convirtió en el mayor socio comercial de Brasil y Uruguay en 2010 y le ha ganado terreno a Argentina sobre sus vecinos. Las importaciones chinas también comió en la manufactura en la región, aumentando la importancia de las materias primas en tres de los cuatro socios (Paraguay partió de una base menos industrializada y, como aún reconocía diplomáticamente a Taiwán, el comercio era limitado).

Mientras Paraguay asume la presidencia del Mercosur en sustitución de Brasil, se habla mucho de optimismo sobre el inicio de negociaciones comerciales por parte del bloque con Vietnam, los Emiratos Árabes Unidos, Corea del Sur, Japón e Indonesia. Pero después de ver el fracaso de la ratificación con la UE, cualquier nación seguramente lo pensará dos veces antes de firmar años de negociaciones. La elección del autodenominado «anarcocapitalista» Javier Millay como nuevo presidente de Argentina traerá nuevas tensiones al bloque, al igual que la incorporación de La agitada Bolivia a sus filas.

El Mercosur enfrenta ahora un desafío existencial. Su propósito es promover y dar forma al crecimiento comercial y económico de los miembros del club. Pero como unión aduanera, no como acuerdo de libre comercio, los miembros deben mantener un arancel externo común. No pueden tener aranceles o políticas comerciales diferentes (un listón alto que es una de las razones por las que la mayoría de los vecinos del Mercosur, incluidos Chile, Colombia, Ecuador, Guyana, Perú y Surinam, nunca quisieron ser más que colaboradores). Básicamente, como lo demuestra el reciente estancamiento de la UE, esto significa que no hay política comercial.

Uruguay ya está ansioso por salvarse: está negociando acuerdos comerciales bilaterales con China y Turquía y ha sido preseleccionado para unirse al Acuerdo Integral y Progresista de Asociación Transpacífico (CPTPP). El presidente Louis Lacal Pou incluso emergió la idea de adoptar aranceles bilaterales con Estados Unidos durante una reciente visita de estado. Si alguno de estos acuerdos se concreta, Uruguay saldrá del Mercosur.

El fin del Mercosur dejará a sus miembros aún menos capaces de competir en la economía global. Perder el acceso preferencial y las economías de escala que ofrece la unión aduanera, incluso con sus debilidades, socavaría las industrias sudamericanas. Casi el 60% de lo que estas naciones comercian entre sí involucra tecnología media a alta, mucho más sofisticada que el comercio de estas naciones con economías más alejadas.

Mientras tanto, el resto del mundo está forjando cada vez más vínculos comerciales y comercializables que América del Sur está dejando languidecer. Quince países del sudeste y este de Asia han ampliado su acceso a los mercados a través de la Asociación Económica Integral Regional (RCEP), 54 países africanos han firmado la Zona de Libre Comercio Continental Africana (AfCFTA) y 11 economías y más forman parte del CPTPP. Estos clubes brindan a sus miembros reglas y tarifas preferenciales, economías de escala y alcance, y estándares y reglas de origen comunes que desbloquean nuevos clientes y atraen capital nacional y extranjero.

Las naciones sudamericanas no pueden crecer y prosperar sin aprovechar las cadenas globales de suministro y comercio. Y para ello necesitarán socios. Sus vecinos siguen siendo opciones convincentes, especialmente ahora que los líderes buscan diversificar y perfeccionar sus economías. Los aranceles y las normas comerciales no son el único obstáculo para estrechar vínculos comerciales. Un desafío igualmente grande es la logística: cuesta más transportar mercancías dentro y alrededor de América del Sur que enviarlas a lugares más lejanos. Para que las cadenas de suministro regionales sean viables, estas naciones necesitan construir más cruces fronterizos, conectar carreteras y ferrocarriles, y proporcionar más vuelos y puertos regionales para los buques portacontenedores. Los obstáculos no son sólo físicos. Agilizar la documentación aduanera y reducir las cargas burocráticas mediante la automatización y la digitalización reducirá el tiempo y el costo de hacer negocios entre las economías sudamericanas.

Es posible que tales mejoras no tengan el efecto de la cumbre y los tratados. Pero abordar estas barreras podría estimular la inversión y el comercio muy necesarios y, con la proverbial prueba del pudín de infraestructura, tal vez salvar el acuerdo comercial regional de América del Sur de su desaparición.

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