Colombia se está convirtiendo en un centro para los inmigrantes africanos que intentan llegar a EE.UU.

Mientras un número récord de personas cruza a Estados Unidos, la frontera sur no es el único lugar donde se desarrolla la crisis migratoria.

A casi cinco mil kilómetros al sur, en el principal aeropuerto internacional de Colombia, cientos de inmigrantes africanos llegan cada día, pagando a los traficantes alrededor de 10.000 dólares por vuelos que esperan les ayuden a llegar a Estados Unidos.

El aumento de migrantes africanos en el aeropuerto de Bogotá que comenzó el año pasado es un claro ejemplo del impacto de uno de los mayores movimientos globales de personas en décadas y de cómo está cambiando los patrones migratorios.

Mientras algunos países africanos enfrentan crisis económicas y agitación política y Europa toma medidas enérgicas contra la inmigración, muchos más africanos están haciendo el viaje mucho más largo a Estados Unidos.

Los migrantes a Bogotá provienen principalmente de países de África occidental como Guinea, Mauritania, Senegal y Sierra Leona, aunque algunos provienen de lugares tan orientales como Somalia.

Viajan a Nicaragua, el único país de Centroamérica donde ciudadanos de muchas naciones africanas -y de Haití, Cuba y Venezuela- pueden ingresar sin visa. Los expertos dicen que el presidente del país, Daniel Ortega, ha relajado los requisitos de visa en los últimos años para obligar a Estados Unidos a levantar las sanciones contra su gobierno autoritario.

Para llegar a Nicaragua, los migrantes emprenden un viaje de varias escalas, volando a centros como Estambul, luego a Colombia, donde muchos vuelan a El Salvador y luego a Nicaragua. (No hay vuelos directos entre Colombia y Nicaragua). Una vez allí, se dirigen nuevamente hacia el norte, por tierra, hacia México y la frontera con Estados Unidos.

El viaje, denominado «ruta de lujo» por los funcionarios de la aerolínea, evita el peligroso paso selvático que conecta América del Sur y del Norte, llamado Tapón del Darién.

El año pasado, 60.000 africanos entraron a México de camino a Estados Unidos, frente a menos de 7.000 el año anterior, dijeron funcionarios mexicanos. (En general, los cruces en la frontera sur disminuyeron a principios de este año, pero tales salidas no son inusuales y pueden verse afectadas por la temporada y otros factores).

Entre los que desembarcaron recientemente en el Aeropuerto Internacional El Dorado de Bogotá en un vuelo procedente de Estambul se encontraba Jeliha Camara, de 24 años, que estudió ingeniería en Guinea pero dijo que quería irse porque un golpe militar en 2021 ha sumido al país en una crisis.

Dijo que había visto el viaje transatlántico anunciado en las redes sociales y pensó: «Quiero probarlo».

El vuelo diario de Turkish Airlines desde Estambul a Bogotá se ha convertido en la ruta más popular para los inmigrantes africanos que intentan llegar a Nicaragua, dicen funcionarios de la aerolínea. Pero también están floreciendo otras rutas transatlánticas, desde España y Marruecos, con escalas en Colombia o Brasil. Las autoridades dicen que los agentes de viajes en África compran boletos al por mayor, que luego revenden obteniendo ganancias.

Hacen publicidad en línea, incluso en grupos de WhatsApp como uno en Guinea con miles de miembros llamado «Salgamos del país».

El director de migración de Colombia, Carlos Fernando García, dijo que un gran número de africanos comenzaron a presentarse en el aeropuerto de Bogotá la primavera pasada después de que el gobierno suspendiera los requisitos de visa de tránsito para ciudadanos de varios países africanos para impulsar el turismo.

En 2023, más de 56.000 personas procedentes de África transitaron por Colombia, según datos de migración. Las autoridades no proporcionan cifras de años anteriores, pero grupos de inmigrantes dicen que la cifra del año pasado fue un aumento enorme y fue impulsada principalmente por los inmigrantes.

Aunque volar es menos peligroso que cruzar una jungla brutal, los migrantes en el aeropuerto de Bogotá también enfrentan pruebas.

Algunos tuvieron que esperar vuelos de conexión programados días después de su llegada. Otros quedaron varados después de descubrir que El Salvador, el siguiente país en su ruta, cobraba a los africanos una tarifa de tránsito de 1.130 dólares.

No hay camas ni duchas para inmigrantes en el aeropuerto. La única comida y agua se venden en cafés caros.

Hubo epidemias de gripe. Una mujer comenzó a dar a luz. En diciembre, dos niños africanos fueron encontrados en un baño después de haber sido abandonados por pasajeros que no eran sus padres.

García dijo que las aerolíneas eran responsables de los pasajeros en el aeropuerto entre vuelos, no el gobierno. «Son las empresas privadas las que están incumpliendo sus pagos», afirmó. «En su prisa por ganar dinero, están dejando a los pasajeros varados».

Turkish Airlines no respondió a una solicitud de comentarios.

Avianca, una aerolínea colombiana que opera varias rutas utilizadas por migrantes africanos con destino a Nicaragua, dijo que estaba obligada a transportar pasajeros que cumplieran con los requisitos de viaje.

En el aeropuerto de Bogotá, los migrantes son en gran medida invisibles para los demás pasajeros.

Mohamed Diallo, de 40 años, periodista que impartía cursos universitarios en Conakry, la capital de Guinea, dijo que pasó dos días en el área de llegadas antes de que se le permitiera ingresar a la sección de salidas el día de su próximo vuelo a San Salvador, El Salvador.

«Encontré a alguien que se fue ayer», dijo. «Estuvo allí 12 días».

Muchos africanos que utilizan esta ruta son profesionales educados como Diallo, con hermanos en Estados Unidos y Europa que ayudan a pagar los boletos.

Diallo dijo que abandonó Guinea porque no se sentía seguro después del golpe militar. Es Fulani, el grupo étnico mayoritario del país, y apoya a un líder de la oposición que se ha exiliado, dijo.

«Tu líder sale, tú sales», dijo. «Si no lo haces, terminarás en la cárcel».

Algunos inmigrantes se han encontrado atrapados en el aeropuerto.

Kanja Jabbie, un ex oficial de policía de Sierra Leona, dijo que pagó 10.000 dólares para viajar a Nicaragua. Pero se enteró de la tarifa de tránsito que exige El Salvador solo después de llegar a Colombia.

Dijo que no tenía efectivo ni forma de conseguirlo. No hay lugar para recibir fondos transferidos en la terminal o incluso en un cajero automático

«Estoy estancado», dijo Jabbie, de 46 años, que pasó tres días deambulando por la terminal, sobreviviendo a base de té.

La tarifa, que El Salvador impuso el otoño pasado, calificándola de «tarifa de mejora del aeropuerto», es una de las principales causas de la congestión de pasajeros en el aeropuerto de Bogotá, según funcionarios de la aerolínea. Nicaragua también cobra una tarifa menor a las personas de África. Ninguno de los gobiernos respondió a una solicitud de comentarios.

La zona alrededor de la salida de la A9, desde donde salen los vuelos diarios a San Salvador, está llena de migrantes.

La gente duerme en un rincón o se arrodilla en oración musulmana usando mantas de avión. La ropa sucia cuelga del equipaje.

Una mujer embarazada de Guinea estaba sentada en la puerta una tarde de enero. Cuando se le preguntó por qué se fue, mostró una foto en la que aparece con el rostro muy golpeado. Se levantó la manga para revelar una cicatriz.

“Estoy aquí para salvar mi vida, la mía y la de mi bebé. Me estoy escondiendo de mi marido”, dijo la mujer, quien pidió que solo se usara su primera inicial, T, por su seguridad. «Espero poder llegar a Estados Unidos»

Había llegado a Bogotá hacía cuatro días. Su vuelo de Avianca a El Salvador despegó ese día, pero la cancelaron.

«No sé por qué», dijo.

Los funcionarios del aeropuerto y de la aerolínea, que dijeron que no estaban autorizados a hablar públicamente, dijeron que los pasajeros a veces se quejaban de que los inmigrantes no podían ducharse durante días.

En respuesta, la tripulación de cabina de Avianca repetirá el lema de la compañía: “El cielo es de todos”.

Los inmigrantes suelen enfermarse después de estar confinados en espacios reducidos, dijeron funcionarios de las aerolíneas, y algunos parecen frágiles. La primavera pasada, durante un vuelo de Madrid a Bogotá, un hombre de Mauritania murió de un infarto.

Desde diciembre, cuando los dos niños migrantes fueron abandonados en el aeropuerto, las autoridades colombianas han adoptado una postura más dura.

Las aerolíneas están obligadas a comprobar que los niños viajan con adultos que sean sus padres, y las autoridades colombianas las están presionando para que sólo permitan a bordo a personas que tengan un vuelo de conexión dentro de las 24 horas siguientes.

Los funcionarios de migración también han comenzado a arrestar a migrantes cuyos boletos han vencido, que permanecen en el aeropuerto por más de un día o que provienen de varios países africanos de los cuales Colombia todavía requiere una visa de tránsito. Los metieron en vuelos a Estambul.

El señor Jabi, el policía de Sierra Leona, estaba entre ellos.

Al menos un episodio se volvió violento. Este mes, tres mujeres de Camerún resistieron y fueron arrastradas gritando por el aeropuerto por funcionarios de inmigración y policías y repetidas descargas eléctricas, dijeron.

«Cuando nos desplomamos, nos subieron al avión», dijo Agnes Foncha Malung, de 29 años.

Malung, que se gana la vida trenzando, decidió abandonar su tierra natal con dos amigas, dijo, después de que las casas de algunos familiares fueran incendiadas en medio de enfrentamientos entre facciones angloparlantes y francesas en Camerún.

Las mujeres fueron detenidas en el aeropuerto de Bogotá durante varios días debido a lo que los funcionarios de inmigración les dijeron que eran problemas de visa antes de ser deportadas.

Malung, hablando por teléfono desde Camerún, dijo que los tres comparten una habitación alquilada mientras deciden su próximo movimiento.

Dijo que pagó 11.500 dólares por el viaje. «Me costó mucho», dijo.

Las autoridades de inmigración no respondieron a repetidas solicitudes de comentarios sobre el incidente.

Aún así, muchos inmigrantes africanos han logrado llegar a Estados Unidos. Diallo, el periodista, llegó al aeropuerto LaGuardia de Nueva York (su noveno aeropuerto en 17 días) en un frío día de enero.

Viajó por Centroamérica y México en vehículos de contrabandistas, dijo, y se sentó temblando toda la noche en Arizona antes de ser atrapado por la Patrulla Fronteriza de Estados Unidos y solicitar asilo.

Después de ser liberado con una cita en la corte de inmigración, viajó al Bronx para reunirse con su hermano. Se quedó en su pequeño apartamento, dijo, y ayudó en su tienda de conveniencia.

Cuando se le preguntó si enviaría a su esposa e hijos por la misma ruta, Diallo dijo: «No, nunca».

«Nunca en mi vida», añadió. «Tengo un trauma».

Informes aportados por Geneviève Glatsky y Federico Ríos de Bogotá, Colombia; Ruth Mc Lean de Dakar, Senegal; Maddy Camara de Dakar, Senegal; y Safak Oriental de Estambul. Simón Posada Contribuyó con investigaciones desde Bogotá.

Audio producido por Patricia Sulbarán.

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